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Desde Rusia, elaboradas historias de periodistas falsos

Un joven que se hace llamar Mohamed al-Alawi apareció en un vídeo de YouTube en agosto. Se describió a sí mismo como un periodista de investigación en Egipto con una gran primicia: la suegra del presidente de Ucrania había comprado una villa cerca de la de Angelina Jolie en El Gouna, una ciudad turística en el Mar Rojo.

Resultó que la historia no era cierta. Ucrania lo negó y el dueño de la villa lo refutó. También desconectado de la realidad: la afirmación de Alawi de ser periodista.

Aún así, su historia recorrió las redes sociales y los medios de comunicación desde Egipto hasta Nigeria y, finalmente, hasta Rusia, que, según los investigadores, es donde comenzó toda la historia.

La historia pareció desvanecerse, pero no por mucho tiempo. Cuatro meses después, aparecieron dos nuevos vídeos en YouTube. Dijeron que Mohamed al-Alawi había sido asesinado a golpes en Hurghada, una ciudad a unos 32 kilómetros al sur de El Gouna. Los presuntos asesinos, según los vídeos: agentes del servicio secreto de Ucrania.

Estas afirmaciones no eran más objetivas que las primeras, pero dieron nueva vida a la vieja mentira. Otra ronda de publicaciones e informes de noticias finalmente llegó a millones de usuarios de Internet en todo el mundo, elevando tanto la narrativa que incluso miembros del Congreso de los Estados Unidos se hicieron eco de ella mientras debatían la continuación de la asistencia militar a Ucrania.

Desde que sus fuerzas invadieron hace dos años, Rusia ha desatado un torrente de desinformación para tratar de desacreditar al líder de Ucrania, Volodymyr Zelensky, y socavar el apoyo del país en Occidente.

Esta saga, sin embargo, introdujo una nueva táctica: una narrativa prolongada y elaboradamente construida en línea alrededor de un personaje ficticio y adornada con detalles aparentemente realistas y un giro argumental digno de Netflix.

“Nunca antes habían recuperado un personaje”, dijo Darren Linvill, profesor y director del Media Forensics Hub de la Universidad de Clemson, que ha estudiado exhaustivamente la desinformación rusa.

La campaña muestra cuán hábilmente los guerreros de la información de Rusia han cambiado sus tácticas y objetivos a medida que la guerra en Ucrania se prolonga, del mismo modo que las fuerzas rusas en Ucrania han ajustado sus tácticas después de devastadoras pérdidas en el campo de batalla.

Los grupos vinculados al Kremlin continúan planteando nuevas narrativas cuando las antiguas no logran mantenerse o se vuelven obsoletas, utilizando videos o grabaciones falsas o alteradas y encontrando o creando nuevos medios para difundir desinformación, incluidos aquellos que pretenden ser sitios de noticias estadounidenses.

El mes pasado apareció un vídeo en TikTok que afirmaba mostrar a un médico ucraniano que trabajaba para Pfizer acusando a la empresa de realizar pruebas ilegales en niños. En la red social X, un hombre que decía ser productor asociado de Paramount Pictures contó una historia sobre una película biográfica de Hollywood sobre la vida de Zelensky.

La historia atribuida a Mohamed al-Alawi ni siquiera es la única acusación infundada de que Zelensky había comprado en secreto propiedades en el extranjero utilizando ayuda financiera occidental. Otras versiones, cada una aparentemente diseñada para una audiencia geográfica específica, han detallado una mansión en Vero Beach, Florida, y un retiro en Alemania que alguna vez fue utilizado por Joseph Goebbels, el ministro de propaganda nazi.

Los rusos han “demostrado adaptabilidad a través de la guerra en Ucrania”, escribió Microsoft en un informe reciente que reveló el uso fraudulento por parte de Rusia de mensajes grabados por actores famosos y celebridades en la aplicación Cameo para tratar de difamar a Zelensky como un drogadicto.

Incluso cuando se desacreditan, fabricaciones como éstas han resultado extremadamente difíciles de extinguir por completo.

YouTube eliminó el vídeo inicial del personaje Mohamed al-Alawi, vinculándolo a otras dos cuentas que previamente habían violado las políticas de la empresa. Sin embargo, la acusación todavía circula, especialmente en plataformas como X y Telegram, de que, según los expertos, hacen poco para bloquear cuentas que generan actividad no auténtica o automatizada. Algunas de las publicaciones sobre el vídeo parecen haber utilizado texto o audio creado con herramientas de inteligencia artificial; muchos se ven amplificados por redes de robots destinados a crear la impresión de que el contenido es popular.

Lo que vincula las narrativas con Rusia no es sólo el contenido que desprecia a Ucrania sino también las redes que las hacen circular. Incluyen medios de comunicación y cuentas de redes sociales que investigadores privados y gubernamentales han vinculado a campañas anteriores del Kremlin.

“Están buscando a una porción susceptible (y aparentemente abundante) de ciudadanos que amplifican su basura lo suficiente como para enturbiar las aguas de nuestro discurso, y de ahí nuestras políticas”, dijo Rita Katz, directora del SITE Intelligence Group, un grupo estadounidense. empresa que rastrea la actividad extremista en línea e investigó las afirmaciones falsas sobre la villa.


El video apareció por primera vez el 20 de agosto en una cuenta de YouTube recién creada que no tenía actividad previa y casi no tenía seguidores, según el Instituto de Diálogo Estratégico, una organización de investigación global sin fines de lucro con sede en Londres, que rastreó la difusión del video.

El hombre apareció en una habitación mal iluminada leyendo en la pantalla de su computadora, que se reflejaba en sus gruesas gafas. Parecía ser una persona real, pero no ha sido posible verificar su identidad real. Nadie llamado Mohamed al-Alawi parece haber publicado artículos o vídeos anteriores, como se esperaría de un periodista. Según Active Fence, una empresa de seguridad en Internet, el personaje no tiene antecedentes educativos o laborales, ni una red de amigos o conexiones sociales en línea.

El vídeo, sin embargo, mostraba lo que pretendían ser fotografías de un contrato de compra y de la propia villa, creando un barniz de autenticidad para los espectadores crédulos. De hecho, la propiedad forma parte de un complejo propiedad de Orascom Development, cuyo sitio web destaca el “sol durante todo el año, lagunas resplandecientes, playas de arena y aguas azules” de El Gouna.

Un artículo sobre el reclamo del video apareció dos días después como un anuncio pago, o contenido de marca, en Punch, un medio de noticias de Nigeria, así como otros tres sitios web nigerianos que agregan contenido de noticias y entretenimiento.

El artículo tenía la firma de Arthur Nkono, quien según búsquedas en Internet no parece haber escrito ningún otro artículo. El artículo citaba a un politólogo, Abdrulrahman Alabassy, ​​que tampoco parece existir excepto en relatos que vinculan la villa con el uso corrupto de la ayuda financiera occidental a Ucrania. (Punch, que luego eliminó la publicación, no respondió a las solicitudes de comentarios).

Un día después, la afirmación hizo su primera aparición en X en una publicación de Sonja van den Ende, una activista en los Países Bajos, cuyos artículos aparecieron anteriormente en medios de propaganda vinculados al gobierno ruso, según el Instituto para el Diálogo Estratégico. (También sirvió como observadora electoral en un territorio ocupado de Ucrania durante las elecciones parlamentarias rusas en septiembre).

En cuestión de días, aparecieron informes sobre la villa en X en francés y rumano, y en inglés en tres foros diferentes de Reddit.

Según Roberta Duffield, directora de inteligencia de Blackbird.AI, una empresa de seguridad en Internet, casi el 29 por ciento de las cuentas que amplificaban los informes parecían ser bots no auténticos, un número inusualmente alto que normalmente indicaría una campaña coordinada.

Ocho días después de que apareciera el vídeo, cadenas de televisión estatales rusas como Channel One, Rossiya 24 y RT (en árabe y alemán) lo informaron como una importante revelación descubierta por un renombrado periodista de investigación egipcio.

La historia pareció detenerse allí. Naguib Sawiris, descendiente de la familia egipcia propietaria del desarrollo, negó tajantemente la venta en una respuesta en X.

Y no se supo más del personaje llamado Mohamed al-Alawi, hasta finales de diciembre.

Fue entonces cuando aparecieron dos nuevos videos en un canal de YouTube llamado “Egypt News”, afirmando que estaba muerto.

El canal había sido creado el día anterior. Un vídeo mostraba a un hombre identificado como Ahmed, el hermano de Alawi, respondiendo preguntas de otro hombre.

La policía, dijo, le dijo que sospechaban que su hermano había sido asesinado a golpes por “fuerzas especiales ucranianas que actuaron en nombre del presidente Zelensky u otro funcionario de alto rango”.

Habló con la mano sobre el rostro para ocultar su identidad. El otro vídeo mostraba lo que se decía era el lugar de un ataque, aunque las imágenes eran confusas. “No puedo decirte nada más”, dijo en el vídeo, que YouTube eliminó posteriormente. “Temo por mi familia”.

El vídeo también intentaba explicar algunos de los vacíos obvios en la historia inicial, incluido por qué no había evidencia en línea del trabajo anterior de Alawi. “Fue su primera gran tarea”, dijo el hombre.

El nuevo episodio se difundió como lo hizo el primer vídeo. Un día después, apareció un artículo sobre la muerte en un oscuro sitio web creado el año pasado llamado El Mostaqbal, un nombre similar pero no relacionado con el organización de noticias real en Líbano.

“El periodista que anunció que la suegra de Zelensky había comprado una villa de lujo ha muerto en circunstancias misteriosas”, decía el titular. Otros informes que siguieron abandonaron cualquier incertidumbre y comenzaron a referirse a su “asesinato”.

De hecho, el Ministerio del Interior de Egipto dijo que no había informes ni pruebas de que alguien parecido al hombre del vídeo hubiera sido “sometido a daño”. El comunicado continuó señalando que la propiedad en sí no había sido vendida.

Aún así, según el Instituto para el Diálogo Estratégico, las publicaciones sobre el supuesto asesinato fueron vistas un millón de veces en X el 25 de diciembre.

También apareció en el sitio web del Middle East Monitor, o MEMO, operado por una conocida organización sin fines de lucro en Londres y financiado por el gobierno de Qatar. Un periodista que una vez informó desde Moscú para The Telegraph de Londres, Ben Aris, lo citó extensamente en la plataforma, aunque, cuando se le preguntó, dijo que acababa de tomar nota del rumor. “No tengo tiempo para comprobar todo esto por mí mismo”, escribió.

Apareció en inglés en un sitio, Clear Story News, que Linvill del Digital Media Hub de Clemson había vinculado previamente con los esfuerzos de desinformación de Rusia. (El sitio no incluye información de contacto)

Linvill describió el proceso como una forma de “lavado narrativo”: trasladar afirmaciones falsas de fuentes desconocidas o no creíbles a otras que, al menos para quienes no lo saben, parecen más legítimas.


El Instituto para el Diálogo Estratégico también estudió otras tres narrativas complejas sobre Ucrania.

En uno de ellos aparecía un periodista francés que afirmaba que el hijo de George Soros, blanco habitual de los ataques políticos rusos y de extrema derecha, había adquirido en secreto un terreno para un vertedero de desechos tóxicos en Ucrania. Un médico anónimo en África dijo en otro que una organización médica benéfica estadounidense, el Grupo Global de Apoyo Médico y Quirúrgico, estaba extrayendo órganos de soldados ucranianos heridos para trasplantes para oficiales de la OTAN.

Luego está el caso de un hombre que se hace llamar Shahzad Nasir, cuyo perfil en X lo identifica como periodista de Emirates 24/7, un medio de noticias en inglés en Dubai, aunque aparentemente no tiene firma en el sitio.

En noviembre, afirmó que los compinches de Zelensky compraron dos yates, Lucky Me y My Legacy, por 75 millones de dólares. Sus pruebas, al igual que las de Mohamed al-Alawi, incluyen fotografías de los buques y supuestos acuerdos de compra.

De hecho, como dice la BBC documentado En diciembre los yates no habían sido comprados y seguían a la venta. A pesar de los numerosos esfuerzos de los verificadores de datos para disiparlo como un rumor, la afirmación circuló ampliamente.

El mes pasado, el personaje Nasir reapareció en otro vídeo. Esta vez tenía una nueva versión de la historia, afirmando que las compras habían sido frustradas después de que él expuso el acuerdo secreto.

Las ramificaciones de estas campañas son difíciles de medir con precisión. Sin embargo, hay señales de que resuenan incluso cuando se demuestra que son falsas.

El senador JD Vance, republicano de Ohio y crítico abierto de la ayuda a Ucrania, pareció abrazar la afirmación en diciembre durante una entrevista en “War Room”, el podcast presentado por Stephen K. Bannon, ex asesor del ex presidente Donald J. Triunfo.

“Hay gente que recortaría la Seguridad Social y arrojaría a nuestros abuelos a la pobreza, ¿por qué?” dijo el señor Vance. “¿Para que uno de los ministros de Zelensky pueda comprar un yate más grande?”

Eso provocó una reprimenda pública este mes por parte de un colega republicano, el senador Thom Tillis de Carolina del Norte, quien ridiculizó a quienes repiten acusaciones no probadas.

“¡Han oído a alguien decir que si aprobamos este proyecto de ley, todos iremos a Kiev con cubos llenos de dinero y dejaremos que los oligarcas compren yates!” dijo sobre los críticos de la asistencia a Ucrania, en lo que luego llamó una referencia a los comentarios del Sr. Vance. “Me pregunto cómo se sienten al respecto los cónyuges de los aproximadamente 25.000 soldados que han muerto en Ucrania. Quiero decir, ¿en serio, chicos?

Karoun Demirjian contribuyó con informes.



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