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La valiente victoria de Houston en tiempo extra es un testimonio de la dureza del programa

MEMPHIS, Tennessee – Con 17 segundos restantes en tiempo extra, liderando por tres, un viaje al Sweet 16 en la balanza, Ryan Elvin, estudiante de último año de Houston, se acercó a la línea de faltas.

Elvin había jugado 60 minutos en total durante toda la temporada, casi todos en tiempo basura. Pero el entrenador en jefe Kelvin Sampson se vio obligado a enviarlo a la mesa de anotadores un segundo antes cuando un cuarto jugador de los Cougars salió del juego por falta: Jamal Shead, el armador All-America y Jugador del Año de los 12 Grandes. Houston puso al último hombre en la banca en lugar de su jugador estrella, y de repente, instantáneamente, él era el hombre abierto en el pase entrante, con un viaje a la raya y la oportunidad de decidir el juego.

Se perdió el primero.

Hizo el segundo.

La ventaja de cuatro puntos fue suficiente para que Houston aguantara una victoria de 100-95 sobre Texas A&M el domingo en posiblemente el mejor juego del primer fin de semana del Torneo de la NCAA, destacado por los héroes más desprevenidos.

“Me sorprendió que se le escapara uno”, dijo Shead después. “Él trabaja igual que nosotros. Y si soy honesto, él trabaja más duro que nosotros. Ése es el tipo en quien confiamos y es un pilar de nuestra cultura”.

La victoria avanzó a los Cougars, cabeza de serie No. 1, al Sweet 16 por cuarta postemporada consecutiva, donde se enfrentarán al cabeza de serie No. 4, Duke, en Dallas el viernes en el Regional Sur.

“No voy a mentir y decir que no estaba nervioso. Estaba bastante nervioso”, dijo Elvin, quien ahora acertó 4 de 6 tiros libres esta temporada. “Eso fue un testimonio de la forma en que se ejecuta nuestro programa. Usamos a todos. (El mayor tiro libre) de mi vida, sin duda. Por un tiro largo.”

El único momento brillante de Elvin fue el colofón a un juego increíble con un final más extraño que la ficción. Houston tuvo el control durante gran parte de la noche y estuvo al frente durante toda la segunda mitad, incluida una ventaja de 10 puntos con 1:24 restantes en el tiempo reglamentario. Pero los Aggies, cabeza de serie No. 9, a un día de una victoria de primera ronda por 98-83 sobre Nebraska, se recuperaron de manera dramática, puntuados por un triple del delantero Andersson García, sonando la chicharra, para forzar el tiempo extra. García acertó sólo 8 de 19 en intentos de 3 puntos esta temporada antes de enterrar lo que el entrenador Buzz Williams llamó un “tiro que pasará a la historia de Texas A&M”.

Houston superó a A&M 14-9 en el período extra a pesar de terminar el juego con cuatro de cinco titulares eliminados por faltas, la primera vez desde 1987 que un equipo gana un juego del Torneo de la NCAA con esa distinción.

“Ese es un récord perfecto para Houston, tener a cuatro jugadores cometiendo faltas y aun así encontrar la manera de ganar”, dijo Sampson. “En todos estos años que he estado haciendo esto, no sé si hay una victoria más satisfactoria que esta noche. No puedo expresar lo orgulloso que estoy de este grupo. Realmente estoy muy orgulloso de este equipo”.

El problema de faltas requirió que los Cougars, escasos de personal, se sumergieran en un banco ya reducido durante todo el juego, lo que parecía que significaría un desastre con cinco minutos adicionales en el reloj.

Más bien, fue una victoria valiente para un programa que se ha definido por su cultura de dureza bajo el mando de Sampson. Generalmente, esta dureza se atribuye al físico y la defensa de Houston. Eso fue evidente el domingo, a menudo demasiado evidente, considerando las 28 faltas y los 45 intentos de tiros libres de A&M. Pero a medida que avanzaba el juego, la dureza de Houston se convirtió en un reflejo de su capacidad de recuperación.

“Cuando ese (disparo) entró (para forzar el tiempo extra), estoy seguro de que el proceso de pensamiento de la mayoría de la gente fue: 'Houston cometió un error, ahora van a perder'”, dijo Sampson. “Esa habría sido una suposición equivocada, porque nuestros hijos están hechos para eso”.

Desde lo más alto de la lista hasta lo más bajo, era un equipo que luchaba entre sí. Y para aquellos que ya no están con ellos.


A los 68 años y en su décima temporada en Houston, Sampson se describe a sí mismo como un “perpetuo modificador”. Va a la oficina todos los días para ver películas, tomar notas de práctica o repasar informes de exploración.

“Cuando voy los domingos por la mañana, ese es mi momento favorito porque no hay nadie allí”, dijo Sampson. “Excepto una persona: Ryan Elvin”.

Elvin se unió al programa en la misma clase de reclutamiento de 2020 que Shead, procedente de la escuela secundaria Cedar Ridge High School del estado en Round Rock, cerca de Austin, donde fue jugador del primer equipo de todo el distrito en 6A, la clasificación más grande de Texas. . Es el estereotipo de figurante: el niño bajo y flaco al final de la banca que es un gran jugador de béisbol, pero que no tiene el atletismo para jugar en un alto nivel de la División I. Sampson y su personal le pidieron a Elvin que continuara de todos modos, reconociendo en él la misma ética de trabajo y tenacidad que ha producido 125 victorias (y contando) en las últimas cuatro temporadas, más que cualquier otro programa D1 en el país durante ese lapso.

Elvin ha estado con el equipo durante los 125 partidos, aunque nunca de una manera tan impactante. Cuando quedaban aproximadamente dos minutos y medio en el tiempo extra y las faltas se acumulaban, Sharp, que ya había sido eliminado, miró a Elvin desde el banco y le dijo que se mantuviera listo.

“Porque nunca se sabe lo que va a pasar”, dijo Elvin en el vestuario después del partido. “Y sucedió algo loco”

Elvin es una rata de gimnasio y dispara tiros solo el domingo por la mañana mientras Sampson juguetea. Corre sprints adicionales, lleva a sus compañeros de equipo a practicar, prepara la cena en su apartamento e invita al equipo.

“Ryan es un líder”, dijo Cryer después. “La gente tal vez no lo vea porque no tiene tiempo de juego, pero salió y demostró que es una gran parte del equipo”.

Es parte de la lucha, dentro y fuera de la cancha, que ha hecho que Elvin se haya ganado el cariño del equipo y su base de fanáticos. En octubre de 2021, justo antes del inicio de su segunda temporada, el padre de Elvin, Scott, falleció después de una larga enfermedad. Sampson describió a Scott como el mayor admirador de Ryan.

“Esa fue una gran pérdida para nuestro programa”, dijo Sampson.

No fue el único. Sampson ha hablado en las últimas semanas sobre cuatro jugadores clave que este grupo tuvo que reemplazar del roster del año pasado: Marcus Sasser, Jarace Walker, Tramon Mark y Reggie Chaney. Sasser y Walker fueron selecciones de primera ronda del Draft de la NBA. Mark se transfirió a Arkansas. Chaney se graduó después de tres temporadas con los Cougars y luego murió en agosto pasado por una sobredosis accidental.

Era un matón de 6 pies 8 pulgadas, duro como un clavo, un gran hombre por excelencia de Houston. Sampson solía llamarlo su manta de seguridad y le decía a Chaney: “Algunos días, cuando hace calor, puede que no te necesite, pero si hay un poco de frío en el aire, es bueno saber que tengo esa manta ahí. “

El entrenador en jefe ha hecho referencia a Chaney en conferencias de prensa posteriores a los juegos, y el equipo usó un parche número 32 en su uniforme este año, pero Sampson dijo el domingo que por primera vez en toda la temporada, mencionó a Chaney en el vestuario en el entretiempo. .

“Mencionó a Reggie y comencé a llorar un poco”, dijo Shead. “Ese tipo era un guerrero. Jugó con los nudillos rotos, fracturas por estrés en la rodilla y espasmos en la espalda. Entonces, cuando (el entrenador) preguntó: '¿Qué haría Reggie?' Reggie pelearía. Y creo que lo hicimos en la segunda mitad”.


Jamal Shead abrió el camino como de costumbre para Houston, hasta que cometió una falta. (Stacy Revere/Getty Images)

Shead ha estado peleando toda la temporada. El capitán senior no solo ha sido el mejor jugador de Houston, sino uno de los mejores del país, llevando a un equipo de Cougars golpeado a un campeonato de temporada regular Big 12 en su primer año en la conferencia y a otro puesto número 1 en el torneo. Volvió a ser crítico el domingo, anotando cuando fue necesario, buscando rebotes y mates, y preparando a sus compañeros de equipo.

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Un puñado de sus 10 asistencias fueron para Emanuel Sharp, el ala de 6 pies 3 pulgadas que anotó 30 puntos, la mayor cantidad de su carrera. El papel de Sharp aumentó cuando Terrance Arceneaux se desgarró el tendón de Aquiles en diciembre. J'Wan Roberts lleva una venda en la mano derecha después de recibir siete puntos a principios de este mes y ha luchado contra una lesión en la espinilla desde el torneo Big 12. Se abrió camino durante 33 minutos y fue el único titular que no cometió faltas a pesar de conseguir su cuarta falta cuando quedaban casi ocho minutos del tiempo reglamentario. La zona de ataque de Houston se redujo a principios de este mes cuando el delantero novato Joseph Tugler se rompió el pie. A mediados de febrero, el guardia suplente Ramón Walker Jr. se desgarró el menisco. El pívot novato Ced Lath, a quien Sampson esperaba vestir con camiseta roja esta temporada, fue puesto en servicio en medio de todas las lesiones.

“Simplemente estábamos improvisando”, dijo Sampson.

Lath y Walker, quienes tuvieron una jugada ofensiva crucial cuando faltaban 70 segundos, estuvieron entre los que estuvieron en la cancha en el tiempo extra, junto con Elvin. Walker salió de la cancha con las mejillas manchadas de lágrimas después de la victoria, pensando en Chaney.

“Poder superar ese partido y salir victorioso es un testimonio de lo conectados que estamos como equipo”, dijo. “Desde Jamal hasta Ryan, todo el mundo está listo para jugar”.

En la reunión previa a que comenzara el tiempo extra, Sampson recordó a sus jugadores sobre la victoria en tiempo extra del 24 de febrero en Baylor, cuando los Bears se recuperaron de un déficit de 15 puntos, la multitud estaba frenética, solo para que los Cougars se alejaran nuevamente en el tiempo extra. sesión. Un equipo construido sobre la base de la dureza, uno que se ha mantenido en la cima de las clasificaciones y las métricas durante toda la temporada, con lesiones y todo, aprovechó eso una vez más el domingo, alentados unos por otros y por aquellos que ya no están con ellos. Pueden jugar otro juego gracias a eso.

Los desafíos no cesan. Un equipo de Duke que anotó 93 puntos en su victoria de segunda ronda sobre James Madison e hizo 14 de 28 intentos de triples espera en Dallas, donde los Coogs al menos tendrán la ventaja del público local. Pero otra Final Four, como la que tuvo el programa en 2021, requerirá un par de esfuerzos colectivos más infundidos de cultura.

“Sobrevivir y avanzar” es el cliché popular en esta época del año. Houston lo vivió el domingo.

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(Foto de Emanuel Sharp y Ramon Walker Jr.: Petre Thomas / USA Today)



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