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El 'Bill Walton-Esque' Donovan Clingan lleva a UConn de regreso a la Final Four masculina

BOSTON – Bill Clingan acababa de ver a su hijo, Donovan, dominar un juego de Elite Eight de una manera impresionante. Su hijo, ahora un hombre de 7 pies 2 pulgadas, había aterrorizado tanto a la segunda ofensiva clasificada en el baloncesto universitario que Illinois realmente parecía destrozado. Cuando Donovan aceptó el premio al Jugador Más Destacado del Torneo Regional Este de la NCAA, después de haber llevado a Connecticut a una victoria por 77-52 y a su segundo Final Four consecutivo, los ojos de su padre se llenaron de lágrimas y se fijaron en las vigas del TD Garden.

“Me siento… me siento… oh, hombre, ¿qué estoy sintiendo?” él dijo. “Todo tipo de cosas. Muy feliz por él, sus compañeros, sus entrenadores. Tan feliz. Pero hombre, desearía que ella estuviera aquí. Ojalá estuviera aquí tanto”.

Hace casi seis años, el 27 de marzo de 2018, Stacey Porrini Clingan, la esposa de Bill y madre de Donovan, murió después de una batalla contra el cáncer de mama. Ella misma había sido una estrella en la universidad, había jugado en tres torneos de la NCAA, anotó 1.128 puntos, atrapó 929 rebotes y bloqueó 220 tiros. Luego le transmitió el gusanillo del baloncesto a su hijo y le enseñó a Donovan muchas de las cosas que desató contra Illini en la final regional. ¿Haberlo visto jugar así el juego que ambos amaban?

“Dios mío”, dijo Bill, “ella estaría llorando. Ella estaría gritando y gritando. Ella era una mujer increíble y gran parte de ella está en él. Él está haciendo esto por ella y lo está haciendo”.

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Clingan logró 22 puntos, 10 rebotes, cinco bloqueos y tres robos en poco menos de 22 minutos el sábado. Por muy buena que sea esa línea de estadísticas, no comienza a describir su dominio. Illinois, con toda su potencia ofensiva, falló los 19 tiros que intentó cuando Clingan disputó, según ESPN Stats & Info. En los primeros 17 minutos que estuvo en cancha, los Huskies superaron a Illinois 34-4.

Los actuales campeones nacionales han ganado 10 partidos consecutivos del Torneo de la NCAA por dos dígitos (y un margen promedio de 23 puntos), pero hasta ahora han sido aún más imparables en esta racha que en la anterior. Después de que los Illinis empataran el juego al final de la primera mitad, durante 27 segundos completos, Connecticut (35-3) anotó los siguientes 30 puntos. Parpadea, se acabó el juego.

Los Huskies son una avalancha, y esta vez Clingan fue el cartucho de dinamita en la cima de la montaña.

“Es un mes difícil para mí”, dijo, momentos antes de subir una escalera para golpear la red. “Perdí a mi mamá hace seis años en marzo. Hacer lo que hice hoy significa mucho para mi familia y significa mucho para mí. Sé que ella es feliz. Ella soñaba con esto como jugadora. Sé que ella sería la primera en llegar a este estadio, la primera en llegar a las puertas en cada partido, pero sé que está sonriendo. Y sé que estará aún más feliz si terminamos el trabajo”.

Clingan anotó los primeros siete puntos del partido. Bloqueó tres tiros en un lapso de 37 segundos, dos de ellos contra la estrella de Illini, Terrence Shannon Jr., quien anotó más de 25 puntos en siete juegos consecutivos pero falló 10 de sus 12 tiros contra Connecticut. Clingan hizo retroceder al gran hombre de Illinois, Coleman Hawkins, y anotó justo por encima de él en la primera jugada de la segunda mitad. Siguió un bloqueo monstruoso con una enorme volcada en el otro extremo en otra explosión de brillantez de 12 segundos. Poco después, dejó caer una bandeja inversa sobre Hawkins, remató otra contra el cristal e inició una secuencia de transición que condujo a un triple de Alex Karaban que le rompió la espalda.

Bob Hurley, legendario entrenador de baloncesto de la escuela secundaria y padre del entrenador de los Huskies, Dan Hurley, se quedó boquiabierto mientras el confeti caía sobre Clingan el sábado por la noche.

“Fue una guerra relámpago. No, ¿sabes qué fue eso? él dijo. “Eso era al estilo Bill Walton”.

Clingan fue una parte integral del campeonato nacional de Connecticut la temporada pasada, pero fue una pieza complementaria. Salió de la banca, detrás del pívot estrella y MOP de la Final Four Adama Sonogo. Promedió 13,1 minutos como estudiante de primer año y totalizó 23 puntos en los últimos cinco partidos del Torneo de la NCAA de los Huskies el año pasado. Esta vez, Dan Hurley necesita que él sea el hombre, y él está más que cumpliendo.

“Es el jugador más impactante del país, junto con Zach Edey. Son dos muchachos que cambian completamente las reglas del juego”, dijo Hurley. “Lo que les hizo en el aro a la defensiva los asustó y obviamente no tenían respuestas ofensivas para él”.

Lo que hace que Connecticut, que tiene 50-5 desde el 25 de enero de 2023, sea tan aterrador es que hay tantas amenazas. Los Huskies azotaron a Illinois y obtuvieron solo siete puntos en total de los escoltas estrella Tristen Newton y Stephon Castle. Karaban y Cam Spencer pueden detonar en cualquier momento. Hassan Diarra sale de la banca y podría haber sido el segundo jugador más valioso en la cancha el sábado.

¿Pero esta versión de Clingan? ¿Saludable ahora, después de haber superado lesiones en los pies antes y durante esta temporada y tratando activamente de doblegar la voluntad de los oponentes?

“Es intimidante, incluso para mí”, dijo Bill Clingan, que no es un hombre pequeño.

“Cuando él hace lo que hace ahora”, dijo Diarra, “somos difíciles de vencer. Podemos presionar el balón, realmente meternos en los muchachos y forzarlos a Donovan, porque sabemos que él nos respalda protegiendo el aro”.

Dan Hurley lo apodó Cling Kong. Cuando se le preguntó si se sentía digno de ese apodo después del sábado por la noche, Clingan dijo: “Diablos, sí, lo hago”.

“Es un alegre gigante verde”, dijo Hurley. “Pero él es un perro. No dejes que la sonrisa te engañe”.

Clingan también es un héroe local, un recluta entre los 40 mejores de Bristol, Connecticut, que se quedó en casa durante la universidad y permaneció en la universidad cuando podría haber ingresado al Draft de la NBA después de la temporada pasada. En cambio, ahora está a punto de ayudar a los Huskies a convertirse en el primer equipo desde Florida en 2007 en repetir como campeones nacionales.

“No sé si habrá una conexión tan especial entre un jugador y una escuela estatal”, dijo Hurley. “Es una figura más importante en el estado y su leyenda está creciendo”.

(Foto: Maddie Meyer/Getty Images)



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