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Cómo DJ Burns Jr. y NC State se convirtieron en las Cenicientas de marzo

DALLAS – DJ Burns Jr. tuvo un raro momento en el que las luces y las cámaras no estaban presentes el sábado por la tarde dentro del America Airlines Center. Los periodistas le preguntaron al pívot de NC State cómo prefería que lo defendieran: ¿con una cobertura simple o con dos equipos?

“Prefiero ganar”, dijo Burns. “Así que, como sea que vengas hacia mí, haré lo que sea necesario para ganar. No me importa si eso es pasar o anotar. No me importa si no recibo ningún toque. Me importa que ganemos, porque cuando ganamos, todos llaman la atención”.

Una vez que se apagó la única grabadora que había sobre la mesa frente a él, le preguntaron nuevamente a Burns: ¿Qué haces? en realidad ¿preferir?

“Quiero decir que m…”, dijo Burns. “Nadie sabía mi nombre hasta que empezamos a ganar, incluso con todas esas estadísticas”. Hizo una pausa y luego Burns, el rapero, presentó su manera de resumir esta increíble e inexplicable carrera en Carolina del Norte: “A nadie le importa un perdedor. Por eso decidí ser un ganador”.

Lo que Burns quiere, Burns lo consigue.

El domingo por la tarde, Duke enfrentó uno a uno al nuevo jugador favorito de la nación, y resultó ser una decisión equivocada. Burns cocinó a los Blue Devils con 29 puntos (21 de ellos después del medio tiempo) en una victoria por 76-64 que también le dio a Estados Unidos lo que quiere: el oso bailarín contra el gigante de Purdue en la Final Four.

El Wolfpack, número 11, ganador de nueve partidos consecutivos, ahora ha ganado más juegos en tres semanas que desde el momento en que el calendario cambió a 2024 hasta el final de la temporada regular. Nadie vio venir nada de esto, si son honestos. “Dios, no”, dijo su madre, Takela, mientras veía a su hijo celebrar en un escenario. “No podría haberlo imaginado”.

Su hijo y sus compañeros de equipo que han viajado mucho, sin importar lo que suceda a partir de aquí, siempre serán parte de la tradición de marzo. Su racha es más improbable que cualquier otra, incluido el campeonato de 1983 del Wolfpack, que era un equipo clasificado en la pretemporada y al menos tenía un récord ganador en el juego de la ACC. Éste tuvo que ganar cinco partidos en cinco días en el torneo ACC. Este iba perdiendo en el entretiempo de la primera ronda del torneo ACC en Louisville. ¡Louisville! – un equipo cuyo entrenador fue despedido justo en el momento en que sonó el timbre. Y nada de esto hubiera sido posible si Isaac McKneely de Virginia no hubiera fallado en un uno contra uno con 5,3 segundos restantes en las semifinales de la ACC, dándole a Michael O'Connell la oportunidad de forzar el tiempo extra con un peralte de 25 pies. -en 3 al sonar el timbre.

Gracias al cielo del baloncesto, porque nos dio a Burns, a quien la mayor parte del universo de espectadores de baloncesto no conocía hasta que Wolfpack decidió convertirse en Danny Manning y The Miracles de esta generación. (Es hora de pensar en un apodo para este grupo).

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La versión SparkNotes de cómo sucedió lo inconcebible: Burns decidió comenzar a dominar, Wolfpack comenzó a defender y eso fue todo. Un monstruo desatado.

Tácticamente, los entrenadores de NC State optaron antes del torneo ACC por hacer un pequeño ajuste en su defensa. Su punto de partida estaría más cerca de la línea de 3 puntos y no tan extendido, lo que hizo que los guardias contrarios no tuvieran una pista tan larga como para atacar a Burns, quien siempre se hunde hacia atrás en la cobertura de caída.

El Wolfpack también se volvió muy bueno cambiando a Burns para permitirle permanecer en la pintura. Eso es una cuestión de química, más que nada. Y no es de extrañar que haya tomado algo de tiempo considerando que el Wolfpack trajo ocho nuevos jugadores (siete transferencias, un estudiante de primer año) la temporada baja pasada. La idea era construir alrededor de Burns, quien encajaba de manera poco convencional hace dos años cuando Wolfpack lo reclutó como una transferencia de posgrado de Winthrop.

Burns comenzó su carrera en Tennessee y se fue después de vestirse con camiseta roja como estudiante de primer año, aterrizando en Winthrop, donde fue el Jugador del Año de Big South en su tercera temporada, promediando 15 puntos y lanzando un 62,6 por ciento desde el campo mientras jugaba solo 20,9 minutos por partido. . Fue uno de los anotadores más eficientes en el portal de transferencias, pero su tamaño le limitó a jugar minutos prolongados. El Wolfpack decidió arriesgarse.

“Simplemente no sentíamos que pudiéramos dejar pasar a un tipo como ese que podía darnos una presencia en el poste bajo”, dijo el entrenador asistente Kareem Richardson. “Sabíamos que no sería un gran hombre normal para el entrenador (Kevin) Keatts. No iban a ser esas carreras de aro, ni hacer mates fuera de la pantalla del balón, pero hay que reconocer que el entrenador cambió su estilo”.

El plan original hace un año era sacar a Burns de la banca como anotador de microondas, un cambio cuando las estrellas Terquavion Smith y Jarkel Joiner fueron a la banca. Fue un enfoque tipo NBA, con Burns encabezando la segunda unidad.

Dusan Mahorcic, que había sido transferido desde Utah, fue el pívot titular. Pero Mahorcic se dislocó el tendón de la rótula derecha 10 juegos después de iniciada la temporada, y Burns se vio obligado a ser titular. Fue titular en los siguientes cinco partidos, luego salió de la banca durante tres y luego volvió a la alineación titular durante el resto del año. En un partido en Wake Forest a finales de enero, Wolfpack decidió jugar a través de él; anotó 31 puntos en 26 tiros en una victoria por 79-77 que fue un anticipo de lo que vendría esta temporada.

Keatts construyó la plantilla alrededor de Burns y el ex ala de Virginia Casey Morsell, con la visión de que Burns sería la pieza central de la ofensiva. Tuvo un buen comienzo pero fue inconsistente en enero, y después de una derrota el 27 de enero en Syracuse cuando anotó 10 puntos en 14 tiros y salió de la banca esa noche, Richardson lideró lo que fue esencialmente una intervención, trabajando para conseguir que Burns en forma y mentalizado.

Si bien el Wolfpack perdió sus últimos cuatro juegos de la temporada regular, y Burns tuvo problemas en tres de ellos (un huevo de gallina y 15 puntos combinados en otros dos), tuvo su actuación más dominante de la temporada en una derrota en casa ante Duke cuando el Los Blue Devils nunca enviaron un doble equipo y anotó 27 puntos.

Desde que comenzó el torneo ACC, ha anotado cifras dobles en todos los juegos, excepto en el Sweet 16, cuando Marquette hizo doble equipo con él y repartió siete asistencias, la mayor cantidad de su carrera. ¿La diferencia?

“Simplemente decidí que no me importa que me hagan falta”, dijo Burns, “y simplemente voy a hacer que las cosas sucedan”.

La atención que atrajo también comenzó a ayudar a sus compañeros a ponerse en marcha. O'Connell, que promedió 4,4 puntos durante la temporada regular, ha promediado 10,2 durante esta racha de nueve victorias consecutivas. Mohammed Diarra, que anotó cifras dobles en partidos consecutivos sólo una vez en la temporada regular, anotó cifras dobles en cinco de los seis partidos previos al domingo y se ha convertido en un protector de aro de élite. Y el ascenso de Burns no le ha quitado nada a DJ Horne, el máximo anotador del equipo.

“La energía de DJ Burns simplemente pasa a través de nuestro equipo”, dijo Keatts.


DJ Burns Jr. y sus compañeros de equipo celebran después de conseguir un lugar en la Final Four. (Tim Heitman / EE.UU. Hoy en día)

El Wolfpack también dejó de cometer el tipo de errores por descuido que llevan a perder. Jugaron bien esta temporada cuando minimizaron las pérdidas de balón y consiguieron buenos tiros. Durante la racha de cuatro derrotas consecutivas que condujo a la postemporada, los entrenadores seguían siendo optimistas porque la ofensiva estaba mejorando y el esfuerzo estaba ahí. Simplemente habían luchado por conseguir que los detuvieran.

Es por eso que en el entretiempo del domingo, cuando Duke lideraba 27-21, todos en el lado de Wolfpack estaban optimistas. Sólo perdieron el balón dos veces, consiguieron los tiros que querían y Burns jugó sólo ocho minutos porque cometió dos faltas. Antes de que los entrenadores entraran al vestuario, pudieron escuchar a los jugadores que estaban dentro diciendo: “Estamos bien. Vamos a ganar este juego”.

“No creo que hubo un segundo en el que pensáramos que íbamos a perder el juego”, dijo Burns. “Incluso la energía con la que llegó el entrenador en el entretiempo fue completamente diferente de lo que esperábamos”.

¿Qué fue eso?

“Él simplemente estaba feliz. Estábamos perdiendo el juego y nadie nos gritó”.

Mensaje de Keatts: “Están jugando una buena defensa. Salgan y repitan eso de nuevo, vamos a ganar este juego”.

Burns también se dio cuenta de que Duke iba a ceñirse al plan de juego de no duplicarlo: “Honestamente, eso es un grave error”, dijo. “Decidimos aprovechar”.

El Wolfpack abrió la segunda mitad con un toque en el medio poste para Burns, quien hizo retroceder a Kyle Filipowski y sintió que Filipowski hacía trampa en su hombro derecho, por lo que giró en la otra dirección para colocar el balón. Unos minutos más tarde, consiguió el balón. En el mismo lugar, Filipowski se quedó directamente detrás de él y logró su gancho de izquierda. Bueno, en realidad no es tanto un gancho como un flip elevado.

Una y otra vez, hacía retroceder a Filipowski o Ryan Young y disparaba uno de sus tiros poco ortodoxos, colocando su hombro en su pecho y elevando el balón fuera de su alcance, o girando cuando intentaban darle cuerpo y haciendo piruetas en el espacio.

“Su toque es el mejor que he tenido”, dijo Richardson. “Nunca entra limpiamente. Simplemente rebota, rebota, rebota y luego entra. He estado en el baloncesto universitario durante más de 25 años y nunca he visto a uno como él”.

En el otro extremo, Duke intentó involucrar a Burns en la mayor cantidad posible de pantallas con balón y acciones de pantalla sin balón. Pero resultó contraproducente porque sacó a los Blue Devils de su ritmo y Wolfpack encogió el piso lo suficiente como para que no pudieran correr alrededor de Burns como esperaban.

Después de que Burns giró la línea de fondo alrededor de Mark Mitchell y luego lanzó un flotador sobre Sean Stewart con 4:19 por jugarse, casi superó al propio Duke en la segunda mitad. Eran Duke 17, Burns 15. Y Wolfpack liderado por 14.

Durante los últimos minutos del juego, Burns jugó para la multitud, saltando a la banca cada vez que Keatts lo sustituyó por la defensa y golpeando el pecho de sus compañeros, incluso derribando al pobre base junior Breon Pass sobre su silla.

Luego, bailó en el escenario mientras los fieles de NC State coreaban el nuevo grito de guerra del equipo: “¿Por qué no nosotros?” – y le arrojó su camiseta de campeonato de la Región Sur triple-XL a su primo. Sus padres observaron desde lejos, filmándolo cortando la red y pellizcando que esto realmente estaba sucediendo.

“Este es uno de los momentos de mayor orgullo de mi vida”, dijo su padre, Dwight. “Todo lo que ha pasado, su viaje, para que este momento llegue hoy, ese es el pináculo. Permítanme reformularlo, porque no es el pináculo. Hay más por venir”.

Burns hizo una vista previa y revisó antes de abandonar la arena, presentándose frente a los reporteros y esencialmente realizando su rutina de comedia.

Sobre su arsenal de movimientos: “No vamos a hablar de eso. No vamos a regalar toda la salsa”.

Sobre cuándo sucederá todo esto: “¿Qué hora es? (Eran las 7:30 pm CT.) De doce a 14 horas. Luego me despertaré y estaremos en el gimnasio por la mañana”.

Sobre por qué no se puso la camiseta del campeonato como todos los demás: “Simplemente no quería que se ensuciara antes de poder usarla mañana”.

Entonces apareció Keatts, uniéndose al grupo de medios.

Kevin Keatts, baloncesto de NC State, un par de preguntas. ¿Qué te parece que tu entrenador te lance el balón 19 veces en 28 minutos?

“Espero que mantengamos esa mentalidad la próxima semana”, dijo Burns, mostrando su sonrisa con dientes.

¿En cuanto a lo que tendrá para Zach Edey, la estrella de Purdue que espera en el próximo juego?

“Un buen juego. No hablaré demasiado sobre eso”.

Estaremos felices de esperar. Porque todos sabemos que, eventualmente, tendrá algo que decir.

(Foto superior: Lance King/Getty Images)



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