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La estrella de UConn, Paige Bueckers, se está acercando cada vez más al Monte Rushmore del programa

PORTLAND, Oregon — El pequeño grupo de chicas jóvenes paradas en la primera fila del Moda Center, al otro lado de la cancha de la estrella más grande del gimnasio, debe haber gritado el nombre de Paige Bueckers 100 veces.

Siguieron diciendo: “PAIGE, PAIGE, PAIGE, PAIGE”, hasta que el guardia de UConn, KK Arnold, los notó.

“Deberías ir a tomarte una foto con ellos”, le dijo Arnold a su compañera de equipo. Bueckers se dirigió tímidamente hacia allí, mientras los fanáticos clamaban por autógrafos y sonreían de emoción mientras ella entregaba.

Bueckers no se parece a ninguna de las superestrellas de Geno Auriemma en el pasado, dijo a principios de esta semana. Por un lado, el público no se cansa de ella, como fue el caso nuevamente el lunes por la noche, cuando dio una clínica contra USC en Elite Eight con 28 puntos, 10 rebotes y 6 asistencias para impulsar a UConn a la final. Cuatro por 23ª vez en la historia del programa y tercera en cuatro años.

Por otro lado, puede ser difícil evaluarla: internaliza tanto sus emociones que a veces Auriemma no puede leerlas. La ha visto derrumbarse exactamente una vez: en Tennessee, en el vestuario, el año pasado, cuando una lesión del ligamento cruzado anterior le impidió jugar.

“Ella no lo demuestra”, dijo Auriemma. “Otros jugadores que he tenido que eran de ese nivel, caminaban como si fueran suyos. Hablaron como si fueran suyos. … Paige lo guarda todo dentro y lo deja salir cuando es necesario”.

A su manera, Bueckers dejó salir esas emociones el lunes por la noche.

Mientras los segundos pasaban y Bueckers cayó con el último rebote en un enfrentamiento épico entre los Huskies, cabeza de serie número 3, contra la USC, primera cabeza de serie, dejó caer el balón y corrió hacia la mitad de la cancha para saltar en celebración con sus compañeros de equipo. Se colocó holgadamente un sombrero de Final Four sobre su cabeza, posó para selfies y saludó con ambas manos a la multitud de UConn mientras finalmente saltaba hacia el túnel.

Hubo momentos el año pasado, marginada por una lesión, en los que Bueckers se obligó a encontrar la alegría fuera del baloncesto. Ya no.

“(La victoria) fue uno de los sentimientos más gratificantes que he sentido en mi vida”, dijo.

Ahora Bueckers está a sólo dos victorias de consolidarse como una de las grandes de todos los tiempos de UConn. Diana Taurasi, Sue Bird, Breanna Stewart, Maya Moore, cada una ganó al menos dos títulos nacionales. Ahora es el turno de Bueckers, y tal vez la tarea que tiene por delante sea aún más desalentadora, considerando que está tratando de llevar a los Huskies a su primer campeonato nacional desde 2016, un período de sequía que se considera un eón en Storrs, Connecticut.

“Hemos tenido algunos grandes (jugadores de UConn) en ese Monte Rushmore”, dijo Auriemma. “No sé si podríamos acomodarlos a todos. Pero sí, todo lo que necesita es ganar un campeonato nacional. Ojalá tengamos la oportunidad de hacerlo el próximo fin de semana”.

Compartirá la marquesina con Caitlin Clark en Cleveland para otro enfrentamiento de baloncesto universitario femenino muy esperado.

En el encuentro de Elite Eight repleto de estrellas del lunes contra la USC y la sensación del primer año JuJu Watkins, Bueckers hizo todo lo posible para que UConn se robara el show. Disparó 11 de 23, incluidos 3 de 6 desde más allá del arco para sus 28 puntos, apenas uno menos que Watkins. En el medio tiempo, Bueckers tenía 15 puntos frente a 13 de Watkins mientras las superestrellas se turnaban para intercambiar baldes decisivos.

Quizás la secuencia más impresionante de Bueckers se produjo en el tercer cuarto, cuando faltaban unos cuatro minutos para el final, cuando por primera vez acertó un tiro en salto aparentemente imposible mientras un defensor la cubría, y luego anotó un triple en el siguiente viaje por la cancha para dar UConn una ventaja de 6 puntos y un cambio de impulso.

UConn ha estado escasa de personal esta temporada debido a lesiones, y Bueckers ha jugado los 40 minutos en cada uno de los últimos tres partidos de los Huskies.

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Además de los fuegos artificiales ofensivos, cuando la escolta de UConn, Nika Mühl, cometió su cuarta falta faltando 3:05 minutos en el tercer cuarto, Bueckers también asumió la tarea defensiva más abrumadora de la noche al proteger a Watkins.

Auriemma describió a Watkins como la tarea defensiva más difícil que cualquiera de sus guardias haya realizado esta temporada y posiblemente en cualquier momento de sus carreras en UConn. Pero aunque Watkins tuvo sus momentos contra Bueckers, acertando un par de triples sobre ella, Bueckers parecía tener una respuesta propia para acabar con el impulso de USC.

“Paige siempre quiere ser sobrehumana. No puedes aspirar a serlo, pero ella hace todo lo posible por ser sobrehumana”, dijo Auriemma. “Cuando tienes jugadores que piensan: 'No hay nada que no pueda hacer, no hay nada que se me escape', simplemente están en otro nivel. Juegan el juego a otro nivel. Piensan en un nivel diferente. Inspiran a todos los que los rodean”.

En otras palabras: “Paige haciendo cosas de Paige”.

UConn tiene un vuelo de regreso a Storrs, Connecticut, para pasar unos días antes de que los Huskies se dirijan a la Final Four.

Será una televisión imperdible y Bueckers volverá a tener sobre sus hombros el peso de un lugar en el campeonato nacional. Pero ella estará preparada.

“Para Paige (la mentalidad es), 'Esto es para lo que vivo. Vivo para estos momentos”, dijo Auriemma. “Todos los niños tienen este… miedo de '¿Qué pasa si no puedo?' Cualquiera que te diga que no existe (ese miedo), está mintiendo. Pero los grandes, lo ponen en el fondo de su mente y simplemente van y hacen lo que hacen”.

(Foto de Paige Bueckers: Steph Chambers/Getty Images)



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