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¿Por qué hay tantos envases de plástico para alimentos?

Si parece que el plástico rodea casi todos los pepinos, manzanas y pimientos del pasillo de frutas y hortalizas, es así.

Lo que empezó con celofán en la década de 1930 se aceleró con el surgimiento de conchas de plástico en los años 1980 y ensaladas en bolsas en los años 1990. Las compras de comestibles en línea lo aceleraron.

Pero ahora ha comenzado la carrera por lo que las personas que cultivan y venden frutas y verduras llaman un tiro a la luna: romper el dominio del plástico sobre los productos agrícolas.

En una encuesta de marzo entre profesionales de productos agrícolas en LinkedIn, se votó el cambio a material biodegradable la tendencia superior. “Es grande”, dijo Soren Bjorn, director ejecutivo de Driscoll's, el mayor productor de bayas del mundo, que ha cambiado a los envases de papel en muchos mercados europeos.

España tiene un impuesto al plástico. Francia ha limitado severamente los productos envueltos en plástico y Tél La Unión Europea está a punto de añadir sus propias restricciones. Canadá está tratando de elaborar un plan que podría eliminar los envases de plástico de los productos agrícolas en un 95 por ciento para 2028. En Estados Unidos, 11 estados ya han restringido envases de plástico. Como parte de un amplio plan antidesperdicio, la administración Biden está pidiendo nuevas formas de envasar alimentos que utilicen material antimicrobiano respetuoso con el clima diseñado para reducir la dependencia del plástico.

Reducir el uso de plástico es una forma obvia de luchar contra el cambio climático. El plástico se crea a partir de combustibles fósiles, el mayor contribuyente a los gases de efecto invernadero. Asfixia los océanos y se filtra en la cadena alimentaria. Las estimaciones varían, pero alrededor del 40 por ciento de los residuos plásticos provienen de envases.

Sin embargo, hasta ahora el plástico ha sido la herramienta más eficaz para luchar contra otra amenaza medioambiental: el desperdicio de alimentos.


Wirecutter comparte consejos para mantener sus productos frescos durante semanas.


Vender productos es como sostener un cubo de hielo derritiéndose y preguntar cuánto pagará alguien por él. El tiempo es esencial y el plástico funciona bien para frenar la descomposición de verduras y frutas. Eso significa que se tiran menos productos a la basura, donde se crean casi 60 por ciento de las emisiones de metano de los vertederos, según un informe de 2023 de la Agencia de Protección Ambiental.

Un estudio suizo en 2021 demostró que cada pepino podrido desechado tiene el impacto ambiental equivalente a 93 envoltorios de plástico de pepino.

La comida es la material más común en vertederos. La familia estadounidense promedio de cuatro personas gasta 1.500 dólares cada año en alimentos que terminan sin consumirse. De eso, las frutas y verduras representan casi la mitad de todo el desperdicio de alimentos en los hogares, según a la investigación de la Universidad Estatal de Michigan. Y no es sólo la comida desperdiciada lo que contribuye al cambio climático. La agricultura y el transporte desperdiciados para producir alimentos que se desechan también tienen un impacto en el clima.

Prevenir el desperdicio de alimentos y reducir el uso de plástico no son objetivos mutuamente excluyentes. Ambos ocupan un lugar destacado en la agenda de la administración Biden, que en diciembre emitió un bosquejo de una estrategia nacional para reducir a la mitad la pérdida de alimentos del país para 2030.

Consumidores informar cada vez más que usar menos plástico y envases les importa, pero sus hábitos de compra cuentan una historia diferente. Los compradores estadounidenses compraron ensaladas en bolsas por valor de 4.300 millones de dólares el año pasado, según la Asociación Internacional de Productos Frescos. experimentos de marketing y investigación independiente Ambos muestran que el precio, la calidad y la conveniencia impulsan la elección de alimentos más que las preocupaciones ambientales.

Los tenderos también tienen que tomar decisiones difíciles. Los compradores se han quejado de tener que comprar productos que ya han sido embalado en plastico y con precio. No vender por peso es más fácil para la tienda, cuyos trabajadores no tienen que pesar cada artículo. Pero a menudo obliga a los compradores a comprar más de lo que necesitan.

Las líneas de batalla parecen trazarse entre la multitud que nunca usa plástico y los compradores que prefieren la facilidad de recibir verduras frescas para ensalada en su puerta.

“La conversación sobre el embalaje está siendo rehén de una u otra parte”, dijo Max Teplitski, director científico de la Asociación Internacional de Productos Frescos. Él lidera el Alianza para el envasado sostenible de alimentosuna colección de grupos comerciales industriales que se formaron en enero.

La prioridad del grupo es asegurarse de que cualquier cambio en el embalaje mantenga los alimentos seguros y preserve su calidad.

Aquí hay algunos nuevas ideas Dirigido al pasillo de productos agrícolas:

Bolsas de árboles. Una empresa austriaca es utilizando árboles de haya para fabricar bolsas de red de celulosa biodegradables para contener productos agrícolas. Otras empresas ofrecen redes similares que se descompone dentro de unas pocas semanas.

Película de cáscaras. Cáscaras de naranja, cáscaras de camarón y otros residuos naturales se está convirtiendo en una película que se puede utilizar como celofán o hacer bolsas. Se rocía una capa comestible hecha de ácidos grasos de origen vegetal sobre pepinos, aguacates y otros productos que se venden en muchos principales tiendas de comestibles. Funcionan de forma similar a la capa de cera que se utiliza habitualmente en cítricos y manzanas.

Conchas de cartón. Las almejas de plástico son un negocio de 9.100 millones de dólares en los Estados Unidos, y la cantidad de productores que los utilizan es enorme. Reemplazarlos será un desafío enorme, particularmente para las frutas y verduras más frágiles. muchos diseñadores están intentando. Driscoll's ha estado trabajando desarrollar contenedores de papel para uso en Estados Unidos y Canadá. Mientras tanto, la empresa está utilizando más plástico reciclado en sus clamshells en los Estados Unidos.

Hielo que se siente como gelatina. Luxin Wang y otros científicos de la Universidad de California en Davis han inventado hielo de gelatina reutilizable. Es más ligero que el hielo y no se derrite. Podría eliminar la necesidad de bolsas de hielo de plástico, que no se pueden reciclar. Después de una docena de usos, el hielo de gelatina se puede tirar al jardín o a la basura, donde se disuelve.

Cajas con atmósfera. El brócoli generalmente se envía en cajas enceradas y llenas de hielo. Los cartones empapados no se pueden reciclar. Contenedores de envío de brócoli sin hielo utilice una mezcla de gases que ayuden a conservar la verdura en lugar de enfriarla con hielo, que es pesado de transportar y puede transmitir patógenos cuando se derrite. Se están diseñando otros envases de cartón para envíos más ligeros y sostenibles para eliminar el etilenouna hormona vegetal que favorece la maduración.

Contenedores de plantas. Paja de arrozal sobrantes de las cosechas, pastos, Los tallos de caña de azúcar e incluso los desechos de alimentos se están convirtiendo en bandejas y cajas que son biodegradables o pueden convertirse en abono.

Difícilmente. Incluso si todos los productores y tenderos comenzaran a utilizar envases que pudieran reciclarse o convertirse en abono, la infraestructura de Estados Unidos para convertirlos en algo más que basura es, en el mejor de los casos, irregular. Menos del 10 por ciento de todo el plástico se recicla, una cifra que es aún menor para los envases de productos agrícolas, dijo Eva Almenarprofesor de la Universidad Estatal de Michigan Escuela de Embalaje. Sólo una pequeña fracción de los envases etiquetados como compostables queda fuera del vertedero.

Justo 3 por ciento de tierras desperdiciadas de alimentos en centros de compostaje industrial. Varios estados no tener operaciones comerciales que puede convertir en abono los residuos de alimentos.

“No tenemos la tecnología adecuada y no tenemos los sistemas de recolección”, dijo el Dr. Almenar.

Incluso si la infraestructura estuviera en su lugar, los hábitos de la gente no lo están. “Los consumidores no tienen ni idea de lo que significa verde, compostable o reciclable”, afirmó.

Prácticamente nadie ha ideado todavía una alternativa al plástico asequible que pueda reciclarse o convertirse en abono y que además mantenga las frutas y verduras seguras y frescas. El plástico permite a los empacadores modificar la mezcla de gases dentro de un paquete de manera que se extienda la vida útil y la calidad de los productos frescos.

“El rechazo que estamos recibiendo es que si se elimina el plástico y se pasa a la fibra, la vida útil se agota muy rápido”, dijo Scott Crawford, vicepresidente de comercialización de Baldor Specialty Foods y veterano de Whole Foods Market y Fresh Direct. “La pregunta es ¿qué lado del globo estás tratando de apretar?”

La solución ideal, dijo, sería volver a los días anteriores al plástico, cuando los tenderos apilaban sus productos a mano y nadie exigía que las frutas de temporada como los arándanos estuvieran disponibles durante todo el año.

“No creo que vivamos para ver eso”, dijo.

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