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Soñamos, ellos cumplieron: cómo el enfrentamiento entre Iowa y LSU superó las expectativas

ALBANY, NY – Se siente como si Iowa y LSU hubieran estado en curso de colisión durante todo un año, desde que los equipos se enfrentaron en el campeonato nacional y un jugador de baloncesto muy famoso se burló de otro jugador de baloncesto muy famoso al final.

Entonces, el domingo de selección, cuando el comité de selección dio a conocer el cuadro del torneo femenino de la NCAA y vimos que estos dos equipos podrían enfrentarse nuevamente, esta vez en Elite Eight, todos inmediatamente lo rodeamos. Muchos de nosotros completamos nuestros corchetes con la esperanza de que nuestras selecciones pudieran ayudar a que esto se hiciera realidad, a pesar de lo difícil que sería el camino de ambos equipos para llegar hasta aquí.

Y luego lo conseguimos. Conseguimos el enfrentamiento soñado con un puesto en la Final Four en juego. Una pelea de peso pesado, una revancha, otro momento para dejar un legado. Los periodistas debatieron si podría romper el gigantesco récord de audiencia televisiva de baloncesto femenino que había establecido la última reunión en Dallas. Aquellos de nosotros aquí en Albany jugueteamos con nuestros pulgares y contamos con impaciencia los minutos para el inicio, esperando contra todo pronóstico que un juego con tanta expectación pudiera estar a la altura.

Y luego lo hizo.

Con una victoria por 94-87 impulsada por 41 puntos de Caitlin Clark, los Hawkeyes están de regreso en la Final Four.

Iowa salió con fuerza, liderado por el primero de nueve triples de Clark y un ritmo de juego vertiginoso. LSU tuvo que absorber los golpes y establecer su juego de poste a través de Angel Reese. Luego los Tigres siguieron su carrera y Iowa tuvo que responder.

“El baloncesto suele ser un juego de cambios de impulso, y tienes que hacer que el tuyo avance lo más que puedas y aguantar durante el de ellos”, dijo la entrenadora de Iowa, Lisa Bluder.

Vio algo en los ojos de Clark cuando sus Hawkeyes regresaron después del medio tiempo, con el juego empatado 45-45, algo que le dijo que Clark estaría lanzando tiros desde donde quisiera en la cancha. Bluder ha visto esa mirada. Sabe que el alcance de Clark no se limita a ningún lugar del edificio. Vio a Clark conectar otro golpe, un triple profundo, el tercero de la noche, para darle a Iowa la ventaja al comienzo del tercer cuarto. Los Hawkeyes nunca lo abandonarían.

Clark siguió disparando y ella siguió golpeando. Cuando sonó el timbre final, también tenía 12 asistencias y representó 67 de los puntos de Iowa (71 por ciento), empató el récord de un solo juego del Torneo de la NCAA con nueve triples, rompió el récord del Torneo de la NCAA con 140 asistencias y se convirtió en la Primer jugador con tres juegos de torneo de 40 puntos. Terminó a tres rebotes de lograr un triple-doble en un partido que todos en ambas bandas sabían que esencialmente ella ganaría o perdería.

Hizo todo eso en un juego en el que Reese jugó con un tobillo lastimado, casi logró un doble-doble 20-20 y dio todo lo que tenía hasta que se quedó sin faltas para dar. Hicieron todo eso en un juego en el que Flau'jae Johnson acertó grandes tiros y deslumbró a la defensiva, manteniendo casi sin ayuda a los Tigres en el juego durante la andanada de canastas de los Hawkeyes en el tercer cuarto, y la capitana de Iowa, Kate Martin, anotó 21 puntos. todos y cada uno de ellos llegan en el momento justo.

Al final, los Hawkeyes se vengaron de la pérdida del campeonato. Cortaron ambas redes y rociaron a su entrenador con confeti, y Clark terminó su noche con un trozo de red metido en su gorra de béisbol y una gran sonrisa en su rostro.

Es demasiado pronto para saber cuál terminó siendo la audiencia en la obra maestra de un partido de baloncesto del lunes. Tampoco importa mucho porque los dos equipos conocieron el momento y todos los que vieron ese juego saben que fueron testigos de la excelencia atlética. Si 7 millones de personas lo vieron, son 7 millones de personas que vieron un gran juego. Si 8 millones de personas nos sintonizaron, significa que aún más personas eligieron una buena manera de pasar la tarde del lunes.

“No importa cómo haya ido esta noche, sé que ésta será una noche para siempre”, dijo Reese.

“Fue un honor estar en ese momento”, añadió el base de LSU Hailey Van Lith.

Clark también comprende la magnitud de algo como el lunes por la noche. Muchos de sus juegos han establecido tantos récords de audiencia. Pero cuando está en la cancha, no siente esos ojos extra.

“No podría haber nadie en el gimnasio y ambos equipos habrían competido exactamente de la misma manera”, dijo Clark. “Estás jugando por un poco más con la Final Four en juego, pero para mí no estoy pensando: 'Dios mío, hay 15 millones de personas en casa viendo este partido en este momento'”.

Entonces, siguió concentrándose en lo que tenía que hacer para vencer a LSU. Sus compañeros de equipo también lo hicieron. Y eso es lo que hicieron, finalmente, un año después de que no pudieron y no lo hicieron.

Eso es lo que nos atrae como aficionados al deporte. Eso es lo que fue tan convincente de este enfrentamiento, bueno, más allá de esos triples con logo y pases sin mirar, que también disfrutamos. Nos encantan las estrellas que brillan más en el escenario más grande, y eso lo conseguimos con creces y con golpes intercambiados.

El lunes por la noche tuvimos todo eso y más. Es una rareza en esta vida que lo que realmente obtenemos sea mucho mejor de lo que queríamos en primer lugar. Por eso estoy eternamente agradecido.

(Foto de Caitlin Clark: Scott Taetsch / Fotos de la NCAA a través de Getty Images)



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