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Tenis en 2024: el caos está a la orden del día

Volvamos al pasado mes de septiembre. Jannik Sinner acaba de perder en octavos de final del US Open ante Alexander Zverev en un sudoroso lío de cinco sets.

Nunca ha llegado a la final de un Grand Slam. Sólo ha ganado uno de los torneos que se sitúan justo por debajo de ese nivel, y eso sólo en las últimas semanas. Nadie cuestiona su promesa, pero no hay mucha gente que prediga un viaje en cohete hasta la cima, ni nada parecido a lo que ha sucedido desde entonces para el italiano de 22 años y con cabeza de zanahoria.

Ahora avancemos siete meses…

“Es el mejor jugador del mundo en este momento”, dijo Grigor Dimitrov, el búlgaro de 32 años que ahora lo sabe mejor que nadie.

Dimitrov fue derrotado por Sinner en la final del Abierto de Miami el domingo, 6-3, 6-1. Fue la victoria número 23 en 24 aperturas esta temporada para Sinner. Como resultado, alcanzó el puesto número 2 en la nueva clasificación, un gran logro para él y la última señal de tumulto en una temporada que ha estado llena de ellos.

Durante años, el tenis profesional, especialmente el masculino, tuvo un aire de previsibilidad.

En los últimos tiempos, todo el mundo perseguía a Novak Djokovic, y tal como fue el año pasado, cuando ganó tres Grand Slams, debería haber ganado el otro y terminar el año en el puesto número uno, había pocos indicios de que este año sería cualquier cosa. diferente, a menos que Carlos Alcaraz estuviera dispuesto a asumir el mando.


(Saeed Khan/AFP vía Getty Images)

En el lado femenino, Iga Swiatek fue en gran medida inexpugnable y pensó que así sería durante algún tiempo.

En cuanto al deporte en sí, los jugadores se quejaban del calendario interminable y de un calendario repleto que les dejaba poco tiempo libre, pero la gente que dirigía el tenis, los líderes de los Grand Slams y de los circuitos masculino y femenino, siempre levantaban los brazos y decían así tenía que ser, ahora y siempre.

Fueron necesarios tres meses para que todo eso fuera tirado por la ventana, o tal vez dejarlo en el estante sea la mejor metáfora. Después de todo, todavía hay tiempo para que Djokovic vuelva a ser Djokovic, para que Swiatek gane con el nivel de consistencia que la hizo lograr 37 victorias consecutivas no hace mucho, y para que todos los planes para remodelar el deporte fracasen como los esfuerzos ocasionales. del pasado.

Y, sin embargo, en el primer giro de la temporada de tenis de 2024, a medida que el juego pasa de las canchas duras de Australia, Medio Oriente y América del Norte, que dominan el primer trimestre del año, a las superficies orgánicas de Europa para la primavera y A principios del verano, el misterio se ha convertido en la narrativa, y nunca más que en el Abierto de Miami durante las últimas dos semanas.

Si, en septiembre pasado, tenía en su tarjeta de bingo a Sinner convirtiéndose en el jugador dominante del mundo y a Danielle Collins, una estadounidense en el puesto 53 del mundo, ganando un gran título, entonces juego limpio para usted. No muchos de nosotros lo hicimos, pero así es como va el primer cuarto de la temporada: un mundo de sorpresas y caos donde lo que recientemente parecía tan improbable se vuelve más probable con cada semana que pasa.

Djokovic no ha ganado ningún torneo en todo el año y ni siquiera llegó a la final del Abierto de Australia, que ha ganado 10 veces, y lo ha hecho sin apenas resistencia en los últimos años. La semana pasada despidió a su antiguo entrenador, Goran Ivanisevic, que le había ayudado a ganar una docena de Grand Slams en los últimos años. Djokovic, quien ha renunciado a varios otros miembros de su equipo con mucho tiempo en los últimos seis meses, dijo que no sabe cuándo nombrará un nuevo entrenador o si lo hará. Quizás vuele solo por un tiempo.

Su aparente heredero, Alcaraz, mostró destellos de su antiguo yo mágico en el BNP Paribas Open en Indian Wells en California durante la primera mitad del llamado Sunshine Double que concluyó en Miami el fin de semana pasado. Pero un jugador aparentemente tan lleno de alegría en su ascenso a la cima del deporte dijo que ha estado luchando durante meses para encontrar esas emociones en las prácticas y en los partidos. En realidad.

¿Pensaste que Stefanos Tsitsipas de Grecia, de solo 25 años y una vez elegido para hacerse cargo del juego, podría emerger de 2023 sano y listo para cumplir su promesa? No tanto.

Tsitsipas, tan dedicado al tenis durante tanto tiempo, ha estado equilibrando sus preparativos con parte del caos fuera de su mundo anterior. Está enamorado de la estrella del tenis femenino Paula Badosa desde mediados del año pasado. Salió del top 10 en febrero y espera un cambio en la arcilla europea que tanto ama.

Swiatek ha sido abrumador en algunos tramos y eminentemente vencible en otros. La lista de cazadoras de Swiatek esta temporada incluye a Linda Noskova de la República Checa y dos rusas, Anna Kalinskaya y Ekaterina Alexandrova. Sólo Alexandrova está entre los 20 primeros.


(Robert Prange/Getty Images)

La candidata más probable para derrocar a Swiatek es Aryna Sabalenka, quien la reemplazó brevemente en el número 1 el otoño pasado, pero tiene marca de 3-3 desde que ganó el Abierto de Australia y ahora está lidiando con una tragedia personal.

Hace dos semanas, un novio reciente, Konstantin Koltsov, ex jugador de hockey y su compañero durante gran parte de los últimos tres años, fue encontrado muerto en lo que la policía de Miami consideró un aparente suicidio. Sabalenka jugó en el Abierto de Miami pocos días después de la muerte de Koltsov, perdiendo su segundo partido, pero no ha hablado públicamente más que publicar una breve declaración en las redes sociales.

“La muerte de Konstantin es una tragedia impensable y, aunque ya no estamos juntos, mi corazón está roto”, escribió Sabalenka. “Por favor, respete mi privacidad y la de su familia durante este momento difícil”.

Ha estado practicando desde su derrota, tratando de volver a algo cercano a la normalidad, pero su estado de ánimo cuando comience la temporada de tierra batida este mes es una incógnita. Sabalenka, de 25 años, perdió a su padre cuando tenía 19.


(Robert Prange/Getty Images)

En cuanto al juego en sí, hay una guerra civil corporativa al alcance de la mano, con los Grand Slams tratando de reemplazar la actual temporada de 11 meses de todos contra todos con una gira premium que incluye solo sus propios torneos y los otros 10 eventos principales del torneo. el calendario, como el Sunshine Double, y las finales de cada gira. Sólo los 100 primeros o más califican.

El resto del tenis quedaría relegado a una gira de clasificación. Los otros circuitos masculinos y femeninos, la ATP y la WTA, odian ese concepto, ya que les roba gran parte de su relevancia. Sus líderes están tratando de fortalecer una asociación con Arabia Saudita que mejoraría en gran medida el status quo que docenas de jugadores desprecian, y agregaría otro torneo en Riad, la capital saudí.

Ese circuito hace que los jugadores compitan en la temporada más larga del deporte por una fracción del dinero que ganan los golfistas y otros atletas. Le han dado a los líderes de su nueva asociación, la Asociación de Tenistas Profesionales, el mandato de “quemar los barcos”, y más temprano que tarde. Es probable que a finales de mes se celebren más reuniones en Madrid para analizar todo esto.

A través de toda la incertidumbre, Sinner extrañamente se ha convertido en la constante.

Cuatro torneos, tres títulos, una semifinal y sólo una derrota: ante Alcaraz, el eventual campeón en Indian Wells. Nada mal.


(Clive Brunskill/Getty Images)

Sintió que había dado un giro al final de la temporada pasada, cuando venció a Djokovic dos veces y llevó a Italia a la victoria final de la Copa Davis, pero no imaginó ganar con la eficiencia clínica que ha estado haciendo esta temporada. Tiene una cualidad que, en el término más técnico del tenis, es plátano. “No me esperaba esto, seguro”, dijo.

Hay una crueldad seductora en la forma en que Sinner golpea a la gente estos días.

En un momento, un oponente está atrincherándose, intercambiando juegos de servicio, recuperándose de un lado a otro. Luego, todo lo que se necesita es una volea que sale de la raqueta un poco demasiado alta, o tal vez se vuelven perezosos con un golpe de derecha durante una fracción de segundo, sin mover los pies y saltando hacia atrás sin mucha velocidad.

De repente, este año, esa es toda la oportunidad que Sinner necesita para atacar y nunca mirar atrás.

Corre hacia esa volea corta y la lanza por toda la cancha. Esa pelota suave que aterriza a más de unos pocos pies dentro de la línea de fondo le permite tomar el control de la jugada. Un juego pasa de par a 15-40 en un instante.

Luego se lanza a bloquear un servicio de 130 mph hacia los pies, enviando a quienquiera que esté viniendo, un Dimitrov en forma o cualquier otra persona, retrocediendo y pensando que tienen que realizar un tiro milagroso solo para mantenerse igualados, lo cual en cierto modo hacen. Y luego hacen lo contrario.

Al final, están golpeando la pared trasera, como lo hizo Dimitrov al final del segundo set el domingo para sellar su destino.

“Se ve lo concentrado que está ahora, lo decidido que está”, dijo Dimitrov sobre Sinner. “¿Podrá jugar mejor? No sé.”

Darren Cahill, uno de los entrenadores de Sinner, dice que absolutamente puede hacerlo.

Tanto él como Sinner dijeron que esta racha de éxito tiene sus raíces en todo el entrenamiento de fuerza y ​​resistencia que Sinner ha realizado en los últimos dos años con Umberto Ferrara, su preparador físico. Le ha permitido aumentar la velocidad en sus golpes y su servicio, y jugar esos puntos largos que lo hacen zigzaguear hacia arriba y hacia atrás y a través de la cancha, durante 20 y 30 tiros, y luego recuperar su ritmo cardíaco. abajo durante los próximos 30 segundos para que pueda jugar otro.

Cahill ha observado y entrenado a algunos de los mejores jugadores de este deporte durante los últimos 25 años: Andre Agassi, Roger Federer, Rafael Nadal, Djokovic. No quería empezar a comparar los logros de Sinner con los de ellos “pero el nivel está ahí”, dijo el domingo por la noche.

¿Que viene despues? Probablemente un poco más de caos.

A diferencia de tantos italianos antes que él, Sinner no está en su mejor momento en arcilla. El domingo por la noche, con un brillante trofeo de cristal frente a él, ya hablaba de prepararse para su primer torneo de arcilla, en Montecarlo, Mónaco, el principado del sur de Francia donde vive.

Los entrenamientos comenzarán el jueves, dijo, y su primer partido unos días después. Tal vez ahora tenga los pulmones para aguantar esos largos rallyes físicos y partidos en la tierra, o tal vez no. “Por lo general, tengo dificultades allí”, dijo.

Quizás la arcilla lo frene, dejando la puerta abierta para que Djokovic y Alcaraz resurjan. Nadal, que apenas ha jugado el último año y medio, también está al acecho, recuperándose de una cirugía de cadera y un posterior desgarro muscular en esa misma zona y preparándose, a sus casi 38 años, en la arcilla roja donde ha estado durante mucho tiempo casi intocable.

¿Y no sería ese el tipo de caos que se ha convertido en la orden del día?

¿O sería eso un regreso al orden?

En 2024, nada en el tenis está tan claro.

(Foto superior: Frey/TPN/Getty Images)



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