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Un plan para esconder la contaminación debajo del mar podría ahorrar dinero y empleos

Reconocida por sus antiguas iglesias y la tumba de Dante, el poeta del siglo XIV, la ciudad de Rávena y sus alrededores a lo largo de la costa adriática de Italia también albergan industrias antiguas como la del acero y los fertilizantes. Las plantas de fabricación son de poco interés para los numerosos turistas que ayudan a sostener la economía de la zona, pero estos sitios emplean a decenas de miles de personas.

¿La pregunta es, Por cuánto tiempo? Las fábricas, como otras en Europa, enfrentan una presión cada vez mayor por parte de los reguladores para reducir los gases que alteran el clima que producen sus operaciones. La preocupación es que los crecientes costos de la regulación los obliguen a cerrar.

“Tenemos mucho miedo por el futuro de nuestras industrias”, afirmó Michele De Pascale, alcalde de Rávena. “Tenemos que alcanzar este objetivo de reducir las emisiones de CO2, pero queremos hacerlo sin destruir nuestras industrias”, afirmó.

El gigante energético italiano, Eni, que tiene una gran presencia en Rávena, está impulsando un plan que, según el alcalde, podría ayudar a preservar las industrias pesadas de la región: crear un recolector de contaminación industrial.

La empresa propone construir una red de tuberías para recoger el dióxido de carbono de los lugares y almacenarlo en antiguos depósitos de gas natural. Considera este proceso, conocido como captura y almacenamiento de carbono, como una nueva línea de negocios prometedora que ayudaría en su cambio hacia actividades más limpias.

Eni está trabajando en planes similares en otras partes de Europa, especialmente en Gran Bretaña, donde muchos yacimientos maduros de petróleo y gas ofrecen grandes volúmenes de potencial de almacenamiento. Hay otros proyectos de captura de carbono en todo el mundo, incluido Estados Unidos, a menudo destinados a reducir las emisiones de la producción de petróleo y gas natural.

La compañía quiere diversificarse más allá de las ventas de petróleo y gas que han sido durante mucho tiempo su pilar, pero enfrenta un futuro incierto debido a las preocupaciones sobre el cambio climático. Los ejecutivos de Eni calculan que tendrán una ventaja porque podrán hacer uso de la infraestructura existente de la empresa, como pozos y tuberías, y redistribuir empleados.

“Es muy fácil volver a capacitar o cambiar a la gente”, dijo Claudio Descalzi, director ejecutivo de Eni.

Descalzi planea convertir la captura de carbono en una empresa “satélite” que podría atraer a otros inversionistas que buscan ganancias que, según sus pronósticos, podrían rondar el 10 por ciento anual.

La transición hacia una energía más limpia sólo tendrá éxito si genera empresas sostenibles, afirmó Descalzi. “De lo contrario, fracasará”, añadió. “Porque los recursos son limitados y no se puede gastar dinero”.

Eni tiene alrededor de 50 plataformas petroleras operativas en el mar Adriático frente a Rávena, más allá de lagunas salpicadas de flamencos. Con la caída de la producción, Eni planea bombear dióxido de carbono a los yacimientos de gas agotados, que actuarán como esponjas gigantes para el gas residual.

La empresa está gastando unos 100 millones de euros en modificaciones destinadas a eliminar aproximadamente la mitad del dióxido de carbono que emana de una planta de procesamiento de gas en la cercana Casalborsetti. El trabajo está prácticamente terminado y Eni planea comenzar pronto a enviar dióxido de carbono a través de un nuevo pozo a un campo de gas a unas 12 millas de la costa y 10,000 pies debajo del lecho marino.

Si esta primera fase transcurre sin problemas, Eni pasará a un plan mucho más amplio, que inicialmente costará hasta 1.500 millones de euros, que conectará fábricas y otros grandes contaminadores en Italia y tal vez incluso en Francia, para eventualmente extraer hasta 16 millones de toneladas. de dióxido de carbono al año para su entierro.

Así como los expertos en petróleo utilizan poderosas computadoras para procesar datos en imágenes tridimensionales y descubrir cómo extraer gas del suelo de manera eficiente, ahora están usando técnicas similares para modelar cómo inyectar dióxido de carbono de manera segura en rocas porosas.

Sin embargo, lanzar proyectos de captura de carbono está resultando complicado, una indicación de cuán desafiante puede ser la transición energética a medida que los países pasan de algunas de las áreas más fáciles de limpiar, como la energía eléctrica, a sectores más difíciles como el cemento y el acero.

La captura de carbono debe representar el 8 por ciento de las reducciones acumuladas de emisiones si el mundo quiere alcanzar el cero neto para 2050, según la Agencia Internacional de Energía, una organización intergubernamental. Sin embargo, para ir por buen camino, el volumen de dióxido de carbono almacenado debe multiplicarse por veinte para 2030, hasta mil millones de toneladas al año: “una empresa muy ambiciosa”, dijo Carl Greenfield, analista de la agencia.

Los contaminadores luchan por evaluar si vale la pena gastar decenas o incluso cientos de millones para modernizar sus plantas. “Ni siquiera tienen la experiencia para entender cuál es la mejor tecnología”, dijo Guido Brusco, director de operaciones de recursos naturales de Eni.

Pero la presión de los clientes y los impuestos sobre el carbono están empujando a las empresas a considerar seriamente los proyectos de captura de carbono. Algunos analistas pronostican que el impuesto al carbono de la Unión Europea se elevará muy por encima de los 100 euros por tonelada métrica en los próximos años, lo que hace que propuestas como la de Eni, que según Brusco costará menos de 80 euros por tonelada métrica en promedio, sean más fáciles de vender.

Andrea Ramonda, directora ejecutiva de Herambiente, que quema residuos municipales para producir energía, está sopesando los pros y los contras. Calcula que construir lo que él llama una “lavadora de gases” en la planta podría significar aproximadamente duplicar los 110 euros por tonelada métrica que ahora les cuesta a los clientes quemar su basura.

“Tenemos que ser muy prudentes” a la hora de gestionar el dinero de los ciudadanos, afirmó.

Los altos costos y otros obstáculos significan que estas propuestas tienden a requerir respaldo gubernamental, al menos en las primeras etapas.

“A fin de cuentas, es necesario contar con algún tipo de apoyo gubernamental”, dijo Bassam Fattouh, director del Instituto Oxford de Estudios Energéticos, una organización de investigación. “De lo contrario, muchos de estos proyectos no se realizarán”.

El gobierno británico ha respaldado durante años el trabajo de Eni, incluido un plan para limpiar las emisiones alrededor de Liverpool y Manchester en el noroeste de Inglaterra. Como parte del proyecto, conocido como HyNet North West, Eni construiría y administraría un oleoducto de 40 millas para recolectar dióxido de carbono de las fábricas y otros contaminadores en el área y bombear el gas a pozos debajo de la Bahía de Liverpool. Eni afirma haber llegado a un acuerdo preliminar con el gobierno británico para recibir un beneficio garantizado.

“Estamos respaldando esta industria con £20 mil millones”, dijo Martin Callanan, ministro británico de eficiencia energética y finanzas verdes, en un comunicado enviado por correo electrónico.

Las negociaciones con el gobierno italiano están menos avanzadas, aunque los ejecutivos de Eni esperan que Italia copie el enfoque de Gran Bretaña. Vannia Gava, viceministra de energía de Italia, visitó recientemente el proyecto de Rávena y después dijo: “Esta es una enorme oportunidad para Italia”.

Eni y otros operadores de sistemas de captura de carbono están apuntando a grandes emisores como plantas de cemento y fertilizantes que, según los analistas, carecen de opciones para limpiar sus operaciones.

Heidelberg Materials, por ejemplo, opera una gran planta de cemento en Padeswood, Gales, que quiere vincular al oleoducto Hynet. Simon Willis, director ejecutivo del negocio británico de la compañía, dijo que alrededor del 60 por ciento de las emisiones sustanciales de la planta provinieron de una reacción química en el proceso de fabricación de cemento.

“No hay nada que podamos hacer al respecto más que recogerlo y almacenarlo”, dijo.

Incluso algunos grupos ecologistas se inclinan a dar al menos un pase tibio a la captura de carbono, siempre que no sea un medio para prolongar el uso de combustibles fósiles.

“Si la liberación de CO2 a la atmósfera es inevitable desde una instalación industrial, entonces es mejor capturarlo”, dijo Doug Parr, científico jefe de Greenpeace Reino Unido.

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